La dénomination du terme mâle « alpha » a commencé sur le comportement de loups en captivité. En 1947, un comportementaliste animalier suisse, Rudolf Schenkel, a observé les 10 loups du zoo de Bâle, enfermé dans un enclos de 20 m sur 10. C’est là qu’il a constaté que le mâle et la femelle les mieux classés formaient un couple, et que la hiérarchie pouvait changer. Il a également noté qu’il était possible que, dans les meutes de loups sauvages, les parents et les petits de ces parents constituent la meute, mais cette information avait été ignorée à l’époque. C’est donc ce travail de Schenkel qui a donné naissance au terme « loup alpha », car : « En contrôlant et en supprimant continuellement tous les types de concurrence au sein du même sexe, les deux « animaux alpha » défendent leur position sociale », avait-il écrit. D’autres recherches sur les loups ont suivi dans les années 1960, mais toujours sur des loups captifs. Un livre, écrit par le Dr L. David Mech, scientifique et chercheur, intitulé « The Wolf : Ecology and Behavior of an Endangered Species », publié en 1970 a contribué à populariser le concept alpha, mais son auteur a depuis déclaré « que les informations incluses dans le livre étaient obsolètes, y compris l’idée d’un loup dominant mâle alpha ». En 1999, il avait bien tenté de corriger le malentendu autour de la hiérarchie sociale des loups, après avoir étudiés les loups sauvages sur l’île d’Ellesmere, au Canada, où une meute avait commencé à s’acclimater à sa présence et il confirmait que : « Dans les meutes de loups sauvages, le mâle et la femelle alpha ne sont que les animaux reproducteurs, les parents de la meute, et les tentatives de domination avec d’autres loups sont rares, si elles existent. Pendant mes 13 étés à observer la meute de l’île d’Ellesmere, je n’ai vu aucune tentative de domination. Dans la nature, les jeunes loups quittent la meute pour trouver des partenaires avec lesquels se reproduire et former de nouvelles meutes… Lorsque les loups sont en couple, ils sont monogames et ne changent généralement pas de partenaire, à moins que l’un des deux ne disparaisse. Ainsi, le mâle et la femelle dominent la meute et décident qui mange en premier, simplement parce qu’ils sont les parents du reste du groupe… ». Alors que la plupart des gens qui s’intéressent aux loups pensent que les meutes sauvages suivent une hiérarchie stricte, avec le couple alpha en haut de la hiérarchie, un bêta agissant comme garde du corps pour protéger le couple alpha et même un oméga qui pourrait être défini « bouc émissaire du groupe », il semblerait que ce concept soit totalement faux en réalité…